寻找外星生命 瞄准这些信号就对了

2018年08月09日11:33  来源:科技日报
 
原标题:寻找外星生命 瞄准这些信号就对了

欧洲航天局近日公布的一项研究结果,推高了人们对火星生命的期待——雷达探测器发现火星内部存在液态地下水湖,这无疑为人们寻找火星生命增添了胜利的筹码。

虽然对火星寄予厚望,但人们寻找生命的目光不限于太阳系内。随着天文学知识的不断积累,人类已经认识到地球所围绕的太阳不过是银河系中一颗普通的恒星。根据目前的观测,在银河系中有数亿颗恒星,而在整个宇宙中,共有200亿—2000亿个含有大量恒星的星系。在这样浩瀚的星海中,地球是否是特殊且唯一的?生命是否有可能诞生在太阳系内或其他恒星周围的行星上?为了解决这些问题,天文学家们开展了不少研究,并逐步发展出了一门名叫“天体生物学”的交叉学科。和那些希望通过不明飞行物(UFO)发现外星人的爱好者们相比,天体生物学家们寻找地外生物的主要手段是通过科学观测和探测寻找生命活动的迹象,并由此推断生命是否可能存在。

有机物丰度:提示存在生命过程

如果我们可以发射探测器到其他行星上,则可以在行星中搜寻与生命有关的物质,进而寻找生命曾经存在的痕迹。由于火星与地球的性质最为相近,对火星进行的着陆探测最多,科学家们已经陆续发现了一些与生命有关的物质。

例如,对于地球上所有已知的生物,有机物是构成生命体的基本化学单元。如果火星上存在有机物,则意味着火星上可能存在适合生命产生的条件。今年5月,美国国家航空航天局(NASA)公布“好奇“号火星车在火星盖尔撞击坑中心的夏普山附近,发现了噻吩(CH4H4S)和二甲基硫醚(C2H6S)等有机物分子的存在,其丰度达到了10ppm(百分之一,相当于克/吨)。这样的有机物丰度与30亿年前地球上的有机物丰度基本相当,可能意味着当时火星和地球上正在发生一些相似的生物过程。此前,液态水存在的证据也曾在盖尔撞击坑附近被发现,因此本次有机物的发现增加了盖尔撞击坑曾是火星生命温床的可能性。

实际上,早在上世纪七十年代人类刚刚有能力对火星进行着陆探测时,NASA就利用两艘在火星上着陆的“海盗”号探测器对火星的有机物进行了搜寻,却一无所获。后来,更加深入的分析发现有机物有可能在“海盗”号进行样品分析的过程中被破坏。而在设计“好奇”号火星车的分析过程时,就设法避免了类似问题的出现。然而,单凭有机物本身并不能完全证实生命的存在,因为陨石和一些地质过程也可能产生有机物。

(责编:蒋帆(实习生)、陈育柱)
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